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¿Quiénes eran los mayas? Descifrando los secretos de la civilización antigua.

La sociedad constructora de pirámides reinó en gran parte de América Central hasta que colapsó. Hoy, sus descendientes mantienen vivas muchas tradiciones, un signo de resiliencia.

Esta escultura de la cabeza de un guerrero maya encontrada en el Templo de las Inscripciones en Palenque, México. Una de las pirámides mayas más grandes y mejor conservadas, el templo fue un mausoleo para el gobernante del siglo VII K’inich Janab Pakal.

La evidencia de una civilización olvidada hace mucho tiempo estaba en todas partes: Debajo de un convento español. Debajo de una calle. La mayor parte estaba cubierta de enredaderas y vegetación, recuperada por la selva. Pero cuando un par de exploradores británico-estadounidenses peinaron la península de Yucatán en las décadas de 1830 y 1840, pronto se convencieron de que los misteriosos sitios eran importantes tesoros arqueológicos.

Aunque sus descendientes han conservado algunas de las tradiciones y saberes de su cultura, gran parte de los mayas sigue siendo tan misterioso hoy como lo fue hace siglos, cuando sus secretos aún se escondían a simple vista.

Orígenes de los mayas

Si bien los orígenes de la cultura maya siguen siendo turbios, se cree que surgió por primera vez entre el 7000 a.C. y 2000 a.C., cuando los cazadores-recolectores abandonaron sus hábitos nómadas y crearon asentamientos más permanentes. Análisis recientes sugieren que esos primeros colonos vinieron de América del Sur y probablemente desarrollaron su alimento básico, el maíz, alrededor del año 4000 a.C. El cultivo de maíz cambió drásticamente la trayectoria de los mayas, literalmente alimentando la explosión de su sociedad y cultura.

Una reproducción de uno de los complejos y coloridos murales que cubren las paredes del Templo de los Murales en Bonampak, un sitio arqueológico maya en Chiapas, México. En las tres salas del edificio, los murales cuentan historias de guerra y celebración en el antiguo imperio. HENRI STIERLIN / BILDARCHIV STEFFENS / IMÁGENES DE BRIDGEMAN

Estos recién llegados no solo sembraron maíz: también aprendieron a prepararlo para el consumo humano con nixtamalización, un proceso en el que el maíz seco se remoja y luego se cocina en una solución alcalina que suaviza el maíz y lo hace más digerible. Los mayas seguirían cultivando otros vegetales importantes como la calabaza, la mandioca y los frijoles.

Los mayas parecen haberse desarrollado e intercambiado ideas con la civilización vecina olmeca, que algunos consideran una de las sociedades más influyentes de la antigüedad. Los investigadores creen que fue entonces cuando los mayas adoptaron los complejos rituales por los que se harían famosos. Al igual que los olmecas, los mayas pronto se concentraron en construir ciudades alrededor de sus áreas rituales. Estos avances en la agricultura y el desarrollo urbano ahora se conocen como el período Preclásico maya entre 1500 y 200 a.C. (Este enorme complejo ceremonial maya fue descubierto “a plena vista”).

A medida que los mayas construyeron su sociedad aún más, sentaron las bases para redes comerciales complejas, técnicas avanzadas de riego, purificación de agua y agricultura, guerra, deportes, escritura y un calendario complejo. El intrincado calendario incluía tres sistemas de datación: uno para los dioses, otro para la vida civil y un tercer calendario astronómico conocido como la Cuenta Larga.

El punto de partida de este tercer calendario se fijó en la fecha legendaria de la creación del ser humano, correspondiente al 11 de agosto de 3114 a.C. El calendario de Cuenta Larga inició un nuevo ciclo el 21 de diciembre de 2012, dando lugar al mito de que el mundo terminaría en esa fecha. (A pesar de las leyendas urbanas y las interpretaciones erróneas de larga data de la tradición maya, el cambio en el ciclo del calendario no trajo consigo el fin del mundo).

La sociedad maya en su apogeo

Durante el período Clásico (200-900 d.C.), la civilización maya alcanzó su apogeo. También lo hizo su arquitectura: los mayas refinaron sus templos piramidales y sus grandes edificios que parecen palacios, aunque no está claro si en realidad se usaron como residencias de élite o si cumplían alguna otra función.

Entre las ciudades mayas más importantes estaban Palenque, Chichén Itzá, Tikal, Copán y Calakmul. Pero aunque los mayas compartían una sociedad, no era un imperio. En cambio, las ciudades-estado y los gobernantes locales vacilaron entre la coexistencia pacífica y la lucha por el control. Algunos lugares, como el pueblo de Joya de Cerén, parecen haber sido dirigidos por un gobierno colectivo en lugar de un señor supremo de élite. (Lea más sobre Palenque, una ciudad maya que fue un glorioso centro de poder).

La arquitectura y el arte mayas reflejaban creencias religiosas profundamente arraigadas. Los mayas abrazaron la creencia de K’uh y k’uhul: que la divinidad se puede encontrar en todas las cosas, incluso en los objetos inanimados. Una vez más, el maíz era vital para esas creencias: entre los dioses mayas más importantes estaba Hun Hunahpu, el dios del maíz, y la tradición maya sostenía que las deidades crearon a los humanos primero de barro, luego de madera y luego de maíz.

Izquierda: Una estatua de cerámica de una mujer de la nobleza maya en el Museo Nacional de Antropología en la Ciudad de México, México. HENRI STIERLIN / BILDARCHIV STEFFENS / IMÁGENES DE BRIDGEMAN

Derecha: Una estatua de cerámica y pintada de un hombre maya barbudo sentado, creada en el período Clásico tardío de la civilización, c. 600-900 d.C. J.B.H. FONDO CONMEMORATIVO DE HENDERSON / IMÁGENES DE BRIDGEMAN

Los mayas adoraban a sus dioses con una variedad de rituales. Entre ellos se encontraban tanto los sacrificios humanos como las sangrías, costumbres que capturan la imaginación moderna. El deporte maya de pitz, un precursor del fútbol, ​​tenía sus propias implicaciones rituales: los investigadores creen que a veces se sacrificaba a los perdedores del juego en reconocimiento a los dioses mayas del sol y la luna, de quienes se decía que jugaban el mismo juego en el mito de la creación maya. , el Popol Vuh.

Cómo colapsó la civilización maya

Aunque algunas ciudades del norte continuaron floreciendo, la mayoría de los centros mayas comenzaron a colapsar durante los siglos IX y X d. C. Las relaciones entre ciudades se deterioraron, aumentaron las guerras, disminuyó el comercio y aumentó la tasa de mortalidad.

Las teorías sobre la desaparición de la civilización varían. Una hipótesis, respaldada por simulaciones climáticas, es que una larga sequía, combinada con técnicas agrícolas de tala y quema que destruyeron los bosques de los que dependían los mayas, es lo que trajo el desastre a su puerta.

De repente, los centros de las ciudades que alguna vez fueron prósperas se convirtieron en tierras baldías desiertas cuando algunos mayas murieron y otros se dispersaron a una variedad de tierras montañosas más fértiles hacia el sur. Así como una vez cayeron ciudades masivas como Chichén Itzá, ciudades como Mayapán se levantaron en prominencia. Otros mayas abandonaron las ciudades por completo y se instalaron en pequeños pueblos.

Aunque el pueblo maya persistió, la caída de la civilización maya dejó a quienes permanecieron vulnerables a las presiones de la colonización europea a partir del siglo XVI. Cuando España conquistó por completo a los mayas alrededor de 1524, la mayoría de las ciudades más importantes de los mayas ya habían sido abandonadas.

Mientras tanto, los exploradores españoles recién llegados prestaron poca atención a las ruinas que yacían esparcidas por sus colonias, incluso cuando se apoderaron de las tierras mayas y obligaron a sus pueblos indígenas a convertirse al cristianismo.

Redescubriendo a los mayas

No fue hasta la década de 1840 que los mayas fueron “redescubiertos” por exploradores e investigadores intrigados por los indicios de la civilización que habían dejado atrás. El abogado y diplomático estadounidense John Lloyd Stephens y el artista y arquitecto inglés Frederick Catherwood dirigieron una serie de expediciones arqueológicas a América Central, donde mapearon y documentaron sitios mayas.

Aunque se conocía la existencia de ruinas en el área, muchos europeos asumieron que los indígenas centroamericanos eran primitivos y poco inteligentes y que no habían creado los artefactos históricos bajo sus pies. Stephens y Catherwood querían demostrar que estaban equivocados y establecer tanto el valor de los sitios como las identidades de sus creadores.

A pesar de estar convencidos de la antigua gloria de los mayas, los dos investigadores también intentaron sacar provecho de lo que encontraron, e incluso intentaron comprar ciudades mayas enteras y transportarlas a un museo de Nueva York. No obstante, su trabajo obligó al mundo a tomar nota de la civilización maya y sentar las bases para futuros descubrimientos arqueológicos.

Hoy en día, el campo de la arqueología maya está floreciendo y las excavaciones modernas han revelado de todo, desde ruinas hasta reliquias religiosas en la selva que alguna vez las recuperó.

Los estudiosos todavía están tratando de descubrir más sobre los mayas, su ambicioso ascenso y su misteriosa caída. (Cómo los investigadores usaron láseres para descubrir una pirámide maya en Tikal).

Si bien las reliquias arqueológicas pueden ser todo lo que queda de su pasado, los mayas aún existen en el presente. Más de seis millones de descendientes mayas viven en la América Central moderna, donde todavía se hablan más de 30 idiomas derivados del maya antiguo.

Estos descendientes también mantienen vivas muchas tradiciones mayas agrícolas, religiosas y de gestión de la tierra, una señal de la resiliencia de su cultura frente a siglos de desafíos y cambios.

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